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机器自动化让多种工作前景惨淡

导读: 对于任何在汽车制造业或旅行社工作的人来说,机器人、自动化和软件可以取代人工似乎显而易见。但布林约尔松和迈克菲的说法更令人不安、更具争议性。他们认为,一直以来,快速的技术变革破坏就业的速度比创造职位的速度快,造成了美国收入中位数的滞涨和不平等增加。

  埃里克·布林约尔松(ErikBrynjolfsson)的学术风格冷静理智,因此人们很容易忽略他的论点实际是多么的具有挑衅性。他是麻省理工学院斯隆管理学院的教授,过去一年半时间里,他和合作者也是合著者安德鲁·迈克菲(AndrewMcAfee)一直主张,计算机技术的惊人进步——从改进工业机器人到自动翻译服务——是过去10至15年里就业增长缓慢的主因。对工人来说更不幸的是,麻省理工学院的学者们预测很多类型的工作都前景惨淡,因为这些强大的新技术不仅越来越多地被应用在制造、文书和零售领域,更是进入了法律、金融服务、教育和医疗行业

  对于任何在汽车制造业或旅行社工作的人来说,机器人、自动化和软件可以取代人工似乎显而易见。但布林约尔松和迈克菲的说法更令人不安、更具争议性。他们认为,一直以来,快速的技术变革破坏就业的速度比创造职位的速度快,造成了美国收入中位数的滞涨和不平等增加。此外,他们推测,其他拥有先进技术的国家也出现了类似现象。

  布林约尔松认为,最确凿的证据也许是一张只有经济学家才会喜爱的图表。在经济学中,生产率指的是单位投入(如一小时的劳动量)所创造的经济价值,是衡量增长和财富创造的重要指标。它是衡量发展的一种方式。在布林约尔松展示的这张图表里,两条曲线分别代表美国的生产率和总就业人数。二战后的很多年里,两条线的走势一直相似,就业岗位的增加呼应着生产率的提高。其中的模式非常明确:伴随着企业依赖工人创造出更多价值,国家整体上变得更富裕,进而带动更多经济活动,创造出更多就业机会。然而,从2000年开始,两条线开始相互偏离;生产率持续强劲上升,但就业率却突然衰退。到2011年,两条线之间出现明显差距,显示经济增长并没有伴随相应的职位增长。布林约尔松和迈克菲将其称为“巨大的脱钩”。布林约尔松称,他确信,生产率的健康增长和就业岗位的疲弱增长背后的原因都是技术。

  这一论断令人吃惊,因为它对于诸多经济学家对技术进步的信心造成了威胁。布林约尔松和迈克菲仍然认为技术提高了生产率,增加了社会财富。但是他们认为,技术有其黑暗的一面:技术进步使得很多类型的工作变得不再必要,使普通工人的生活比以前更糟。布林约尔松通过第二张图表指出,虽然国内生产总值大增,但收入中位数并未增长。“这是我们这个时代的伟大悖论,”他说,“生产率已经达到创纪录的水平,创新的速度也达到历史新高,但与此同时,收入中位数和工作数量都在下降。人们已经落后了,因为我们的技能和组织没有跟上飞速进步的技术。”

  布林约尔松和迈克菲都不是勒德分子。事实上,有时他们会被指对于最近数字化进步的程度和速度过分乐观。布林约尔松说,他们开始写《与机器赛跑》(RaceAgainsttheMachine)这本书,就是因为想要解释这些新技术带来的经济效益(上世纪90年代的大部分时间里,布林约尔松都在寻求信息技术可以提高生产率的证据)。这本书在2011年出版,两人的大部分论点都在书中做了阐述。但是,他们逐渐发现,一些技术提高了许多工作的安全性、便利性和生产率,但同时也降低了对许多类型的人类工种的需求。

  当然,关于数字技术是如何威胁就业的,流传的证据无处不在。数十年来,机器人和先进的自动化技术在各种不同的制造领域已经很普遍。在美国和中国这两个世界制造业强国,现在从事制造业的人数少于1997年,自动化就是原因之一。许多现代汽车厂在20世纪80年代就因为使用工业机器人而改变了生产模式,现在这些车厂已经常态化使用机器来自动焊接部件和喷漆——这些工作之前是由人工完成的。最近,像RethinkRobotics公司推出的Baxter这样的工业机器人被各个行业的小型制造商用于执行简单工作,它们比之前的机器人更灵活,造价也低得多。硅谷的创业公司IndustrialPerception在其网站上播出视频,介绍该公司设计的供仓库使用的机器人。这种机器人像一头闲极无聊的大象,拿起盒子并投掷出去。而诸如谷歌的无人驾驶汽车这样引发轰动的发明则显示了不久后的某天自动化可能达到的成就。

  文职工作和专业服务领域的变革虽然没有那么新经济?引人注目,但对于就业的潜在影响却可能大得多。低价计算能力和存储能力的不断普及使得网络、人工智能、大数据和改进的分析能力成为可能,而它们正在让很多常规工作变得自动化。无数的传统白领工作如邮局和客服部门的工作已经消失不见。施乐帕罗奥多研究中心(XeroxPaloAltoResearchCenter)智能系统实验室访问研究员、斯坦福大学前经济学教授布赖恩·阿瑟(W.BrianArthur)称之为“自治经济”。他认为,这一现象远比机器人和自动化技术完成人类工作更加微妙,其中包含了“数字进程与其他数字进程之间的对话,并创造出新的进程”,让我们可以使用更少的人完成很多工作,同时也淘汰了很多人工职位。

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