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Google雄心勃勃 却搞砸了机器人业务

导读: Google公司大肆收购机器人公司曾在机器人行业引发轰动,令人备受期待,被认为它可推动机器人行业的发展。然而,期望越大失望越大,Google并没有通过收购在机器人行业掀起波澜。

Google公司大肆收购机器人公司曾在机器人行业引发轰动,令人备受期待,被认为它可推动机器人行业的发展。然而,期望越大失望越大,Google并没有通过收购在机器人行业掀起波澜。

Google在这一领域目标不明确,没有向员工阐述清晰的愿景。结果,Google机器人部门解散,收购而来的许多机器人专家离职。

Google雄心勃勃 却搞砸了机器人业务

1982年,电影《银翼杀手》(Blade Runner)的上映让世界知道了“人造人”(replicants)。人造人是导演雷德利·斯科特(Ridley Scott)对《银翼杀手》原著中极其逼真的机器人的称呼,它来自作者菲利普·K·迪克(Philip K. Dick)的想象。

过去几年,又有两个机器人话题引发关注。一个是斯科特执导的《银翼杀手》续集《银翼杀手2049》,它在10月6日首映周末的票房只有令人失望的3150万美元;另外一个是Google公司旗下名为“Replicant”的神秘机器人部门,它败得更惨。

疯狂收购机器人公司

安迪·鲁宾(Andy Rubin)是缔造Android系统的Google公司,他从2013年开始网罗机器人专家,总共至少收购了9家公司。这一疯狂收购是Google对以搜索为驱动的广告营收之外业务的下注,似乎帮助公司建立了智能机器大军生产领域准领导者的地位。

这些收购实际上是在做一些机器人领域最令人激动努力,庞大的影响力和资源使得Google成为了把这些努力整合到一个单一部门的最佳场所。机器人行业对于出现这么一个新巨头表示欢迎。

“人们对此欣喜若狂。”机器人创业公司Carbon Robotics CEO罗萨纳·迈尔斯(Rosanna Myers)称。

然而,好久不长。在Google收购的这些公司中,他们的机器人只被Google现在的母公司Alphabet办公室使用。过去几个月,至少三位在2013年加盟Google的重要机器人业务负责人已经离职,因为4年一般是Google股票期权的归属周期,他们可能不是最后一批选择在这种时间点离职的人。

迈尔斯认为,Google大批人才的流失对于机器人行业是件好事,因为这些人才实际上在过去几年陷入了困境。

“Google保留这些机器人专家是在阻碍行业发展,而不是推动行业进步,”她表示。

Google X实验室发言人亚历克莎·丹尼特(Alexa Dennett)表示,机器人项目很可能至少还需要五年时间才能实现商业化,因为重大技术进步需要时间。

斯坦福国际研究所机器人部门主管里奇·马奥尼(Rich Mahoney)称,在Google收购的机器人公司中,多数无法在短期内推出产品。

“我认为,他们完全是在网罗人才或者为抓住未来机遇而做技术铺垫,”他表示。

目标不明确部门解散

然而,Google从未阐明他们希望借助机器人技术抓住何种机遇。知情人士称,Google新成立的机器人部门从未与外界沟通过,该公司甚至从未向因收购一起加盟公司的员工明确表达过愿景。

鲁宾在2014年从Google离职,建立了一家风投公司和硬件创业公司孵化器。在他离职后不久,Replicant部门就被解散,员工分散到了Google、其他Alphabet子公司以及其它地方。

Google在机器人开发上遇到的困境并不是个别事件,这一领域的多数公司都失败了,但是一些失败为未来的成功打下了基础。

风投公司Loup Ventures和行业组织国际机器人联合会发布的报告显示,机器人行业目前的规模为245亿美元,半数以上产值来自工业机器人,就像那种用于电商公司仓库的机器人。机器人市场规模预计将在5年内增长一倍。

Google并未彻底退出这一行业。除了自动驾驶汽车部门Waymo外,Google还在投资无人机开发。

去年,Google还运营了一个名为“机械臂农场”(arm farm)的项目。在Google位于加州山景城园区的一个屋子内,至少10个机械臂正在接受调校,以抓住和操纵多个物体。

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