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机器将代替人类?看亚马逊仓库的机器人军团

2016-07-18 08:29
默菲
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  随着新型机器人的应用,对于在电商仓库里工作的人来说,他们所面临的失业风险将是最高的。“仓库是非常高科技的地方,因为降低成本的唯一办法,就是自动化”

  亚马逊的仓库里总是那么忙碌。工人们在一个人造洞穴附近奔走着,里面不断有货品运出来,装进黄黑两色的分隔箱;高高的液压机械臂把沉重的箱子举到屋顶横梁那么高;一大群又矮又大的橙色机器人在地面上滑行,就像巨大的、能感知周围事物的冰球,它们身上堆放着高高的货架,上面全都是消费者喜爱的东西,从各种畅销商品到厨具,不一而足。

  这些便是Kiva机器人,它曾经是世界仓库里的一道奇观。2012年,亚马逊迅速出手,斥资7.75亿美元买下了这个机器军团。在进行了那次收购之后,亚马逊52岁的创始人杰夫·贝佐斯(Jeff Bezos)便事实上掌控了整个行业。他决定让这些机器人为亚马逊服务,而且只为亚马逊服务,他也不再把Kiva的产品卖给那些已经开始使用这些机器人的仓库运营商和零售商。当合同到期之后,它们不得不寻找其他选项,来满足消费者对物流速度不断增长的需求。唯一的问题在于,它们并没有其他选择。Kiva当时基本上是业界独此一家。

  4年过去,现在终于有了一些初创企业做好了取代Kiva、用新型机器人装备全世界仓库的准备。亚马逊的Kiva机器人证明,此类工作的自动化比完全使用人工效率更高。新推出的机器人看起来有点儿与众不同,部分原因在于这个行业还在尝试各种方案,还有一部分原因则在于专利问题。一些机器人专注于把货品从货架上取下来,另一些则带有触摸屏,而且会在仓库里快速移动。所有这些机器人的目标都是为了在给零售商省钱的同时,把货物尽快送到消费者手里。

亚马逊公司使用的Kiva系统公司的机器人

  在亚马逊位于世界各处的仓库里,总共有大约3万台Kiva机器人在快速穿梭着。公司负责全球运营和客户服务的高级副总裁戴夫·克拉克(Dave Clark)估计,这些机器人的加入让运营费用减少了约20%。根据德意志银行(Deutsche Bank)的一份分析报告,在一个新仓库里部署Kiva机器人,可以省下2200万美元的仓储物流费用。如果给还未部署这一技术的约100家配送中心配备上Kiva机器人,将再为亚马逊节约25亿美元。

  “要想在电商领域出类拔萃,你的仓库里必须尽善尽美,”Flexe的首席执行官卡尔·希布雷切特(Karl Siebrecht)说。他所在的这家公司自诩为仓储界的Airbnb。亚马逊是第一家挑战以下这项任务的公司:从货架上挑选出各种各样的商品,并组合起来放进同一个箱子,然后送货上门。现如今,电子商务在零售业务中的分量越来越重,也引起了越来越多公司的注意。“整个行业都在进行自动化建设,”希布雷切特说。

  但的确只有亚马逊成规模地使用了自动化技术,这在很大程度上都应该归功于Kiva。包括沃尔玛连锁公司、梅西百货和塔吉特百货在内的全球零售巨头,至今都还没有在仓库中广泛地配备机器人系统。它们还在用老办法——也就是人工:成群的分拣员和打包员将一箱一箱货品搬上传送带。

  对于机器人制造商来说,这种新型机器人有着非常广阔的市场前景。独立运营仓储空间的物流公司开始设计自动操作装置,野心勃勃的工程师们看到了贝佐斯在市场上抽空的黑洞,都跃跃欲试。甚至有曾经的Kiva员工也在这一领域创业。自动化的竞赛开始了。

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