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【技术应用】无人机和无人驾驶卡车正在改变古老的采矿业

2016-08-13 11:41
科技潮人
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  当全球商品价格起伏不定时,只有一个产业纹丝不动:那就是采矿业。无数司机将卡车开进深坑和隧道,将矿产源源不断运出来。必和必拓(BHPBilliton)希望用技术改变采矿业。

  在澳大利亚偏远地区Pilbara有一个大型港口,200米长的机动传送带不停运作,每小时可以将1万公吨矿石从堆料场运上货轮,这些货轮即将开往中国和日本。去年11月,必和必拓开始开发新技术,本周投入使用,新技术能够帮助公司监控生产效率。

  过去5年,由于商品价格下跌,采矿业利润不断减少,必和必拓和竞争对手力拓被迫寻找办法降低成本。

  最开始时,采矿企业专注于裁判员工、关闭无利可图的矿井,寻找新矿藏的投资也被削减。与此同时,企业投入了更多的研发资金,因为新技术可以帮助企业进驻更偏远的地区、挖掘更深的矿藏、以更快的速度将矿石送上市场。

  在菲纽肯岛(FinucaneIsland)安装机械化传送带正是必和必拓引进的一项新技术,必和必拓技术主管、前波音工程师戴安娜·尤尔根斯(DianeJurgens)表示,他们还用无人机(安装军事级传感器)给矿山绘图,构建实时3D图库,在未来的采矿过程中超级电脑将会扮演重要角色。

  用新技术降低成本

  事实上,很久以前采矿企业就已经引进了传送带,只是功能受到了限制。传统的传送带系统在带子的两端安装滑轮,传输距离很短。必和必拓表示,新设计使得传送带的制造和运营成本更低,控制也更容易,它可以打破限制,将深坑、地下隧道与处理工厂、铁路站点连接起来。有了新传送带,卡车的移动距离就可以大大缩短。

  在过去几年里,采矿行业的利润有所回升,主要是因为中国对铁矿和煤炭的需求很庞大,与此同时,矿工的工资也在上涨。在最高峰时,Pilbara地区的卡车司机、钻机机手每年可以赚20万美元。去年,力拓曾经尝试用无人驾驶火车将矿石从Pilbara矿区运到港口,可惜的是新技术未能通过最终测试。

  “采矿企业不愿意冒险。”德勤矿业咨询主管大卫·科马克(DavidCormack)表示,“在引入新处理工艺和创新新技术时如果稍有延迟,后果也是严重的。”

  幸好偏远运营中心带来了好消息,采矿企业可以通过卫星在几百英里远的地方监控矿区。必和必拓准备在澳大利亚铁矿采矿区安装自动化钻头,其它地区也会采用,之前必和必拓曾尝试使用机器人采矿,发现机器人的产能更高,维护成本更低。

  采矿企业面临压力,它们只能创新,因为用其它办法削减成本已经受到了限制。科马克说:“问题在于:这种措施是否可以持续?应该向何处发展?”

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