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百度全部身家押宝AI 拥有"国家冠军"气质

2017-03-18 08:39
蓝林笑生
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据彭博社报道,2016年12月6日,中国大陆成千上万的翻译走进各地办公室,将无数外语小册子、信件以及技术手册翻译成汉语。这场翻译马拉松持续了整整1个月,每天的翻译工作持续15个小时。提供材料的客户可以按照合同价获取原件的专家级中文译本。但是组织这场大规模翻译行动的百度公司却获得更有价值的东西:数以百万计的英语-普通话词对,用以训练其在线翻译引擎。

在人工智能(AI)领域,这家中国公司正面临Alphabet、Facebook、IBM以及微软等科技巨头的竞争。2017年2月份,中国发展和改革委员会指定百度领导新的AI实验室,这标志着中国政府认为百度公司在这个领域拥有“国家冠军”的气质。百度联合创始人兼首席执行官李彦宏在AI实验室2月份成立当天表示,在过去2年半时间里,百度已经在研发领域投入200多亿元,大部分都投到AI研发上。

但是国家利益并不是百度投资AI的主要动机:百度2016年营收增长下降了大约6%,而此前3年平均增长率超过30%。截止2016年12月31日2016财年结束,百度公司总营收为705亿元,其中搜索广告业务占绝对多数,但正面临本土竞争对手围攻。2016年9月份EMarketer公布报告显示,阿里巴巴已经超过百度成为中国数字广告市场新的领导者。百度希望AI能帮助其重新夺回在搜索领域的霸主地位,并确保新的投资取得成功。

这非常重要,因为已经成立17年的百度曾尝试多元化努力,并产生令人喜忧参半的结果。中国国际金融有限公司分析师娜塔莉·吴(Natalie Wu)表示,在2017年2月份之前的12个月中,百度旗下团购网站糯米的每日访客数量下降了59%,其食品递送服务百度外卖也降至第三位。此外,华兴资本分析师表示,尽管类似Netflix的流媒体视频服务爱奇艺极受欢迎,但其今年需要斥资120亿元保持内容丰富。

这些步履蹒跚的努力意味着,百度对AI的推动正变得越来越重要。李彦宏在3月10日接受采访时表示:“移动互联网时代已经走向终结,我们将积极投资AI。我认为这将造福于许多人,并支持工业转型。”1月份,百度任命微软钱高管陆奇(Qi Lu)担任首席运营官,围绕深度学习、增强现实以及图像识别等技术重塑公司。此外,曾在Alphabet深度学习团队效力的斯坦福大学学者吴恩达(Andrew Ng)2014年加盟百度,目前担任首席科学家。

在吴恩达带领下,百度的AI团队(分散于北京、深圳、上海以及美国加州森尼维尔)的研究实验室已经扩大到1300人,今年有望继续增加数百人。吴恩达表示:“有很多东西是在中国发明的,也有许多是在美国发明的。通过这两个国家的民众,我们可以看到最新趋势。”

2014年5月份某日,森尼维尔研究中心开张,吴恩达与其高级助理亚当·科茨(Adam Coates)坐在空白的白板前面,确定了他们的首个项目。在勾勒出各种可能性与挑战后,他们将语言识别作为建立其他一系列产品的基础。到2015年中期,这个50人的团队已经推出名为Deep Speech的产品,它可以用英语破译许多对话。这款软件不需要逐词分隔短语,而是通过解析大量语言数据,然后推断出模式,这个过程被称为深度学习。与传统依赖词汇表和音标单词的翻译引擎相比,这套系统可以更准确地转录语音,因为它会考虑词汇的上下文语境以确定其意义。

然而有一个问题始终困扰着研究团队,那就是随着时间推移,从其他语言转来的英语词汇与姓名。科茨说:“如果你想说:‘播放柴可夫斯基(Tchaikovsky)的音乐’,软件会给出没有意义的答案。为此,我们将这种现象称为‘柴可夫斯基问题’。”百度的程序员们没有简单地向系统词汇表中添加“柴可夫斯基”,而是帮助Deep Speech自己学习理解词汇。这涉及抽取更多数据,以帮助系统在语境中加强理解。

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