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采摘机器人Root AI获230万美元融资

导读: Root AI专注于目前世界上已有的230万平方英尺的室内农场,并希望能够随着在室内种植农作物的农场数量的增加而扩大这一规模。

Root AI专注于目前世界上已有的230万平方英尺的室内农场,并希望能够随着在室内种植农作物的农场数量的增加而扩大这一规模。一些诸如Agrilyst之类的分析公司预测,该公司计划将其室内农场的规模扩大至2200万平方英尺左右(大部分农场将设在美国)。

虽然这仅相当于505英亩的土地(只是目前在美国种植的9亿英亩农田中的一小部分),但与传统农场相比,这些室内农场拥有巨大的产量优势,而且所需的资源比传统农场要少得多。例如,西红柿和绿叶蔬菜等藤本作物在室内农场的平均产量比室外农场高出十倍以上。

Root AI的执行团队认为他们公司可以帮助进一步提高这些室内农场的产量。

Root AI由两位机器人行业的后起之秀——36岁的Josh Lessing和28岁的Ryan Knopf创立,同时该公司也是这两位联合创始人早期在Soft Robotics就职时深受感悟的延续。Soft Robotics公司是研发机器人用于生产活动这一新技术的先驱。

Soft Robotics团队主要由技术专家组成,他们在没有接受过机器人开发的正式培训的前提下,花了数年时间研发机器人。Knopf是一位在宾夕法尼亚大学进行相关研究的终身机器人专家,也是仅拥有传统机器人背景的员工之一。

Lessing说:“我们两个人是第一批在Soft开发核心技术的员工。目前该技术正大量应用于食品行业。比如,你会买一个柔软的夹子……制作一个精致的食品密封夹,而且这个夹子通过非常容易操作的机械设计就可以帮助保持食品质量。就像可以抓住东西的充气手指一样。”

这与其他机器人企业处理复制人类手的灵巧性这一非常棘手的问题的方式有着根本的不同。“从传统机器人的角度来看,我们做的一切都是错误的,我们可能永远无法具备传统机器人所拥有的能力。但是我们最终利用这些新的结构创造出了适应性装置,”Lessing表示。

在Soft Robotics继续从事革命性工作的同时,Knopf和Lessing发现了一个新的机遇,将他们的知识应用到另一个需求迫切的领域——农业。“目前农业正面临着许多复杂的挑战,同时我们对食物的需求却日益增大,”Lessing说,“现在农业的许多难题都出现在土地资源上,而不是包装和加工设施。因此,Ryan和我开始围绕如何使人工智能惠及种植者这一新课题展开研究。”

Root AI推出的第一款产品是一种在室内种植设施中运行的移动机器人。这款机器人可以采摘西红柿,通过检查作物来评估其健康状况,并进行简单的操作,如修剪藤蔓、观察和采摘成熟果实。显而易见,机器人能够比人们更持续、更有效地种植作物(最初的实验作物是番茄)。

Root AI的机器人身上安装了多个摄像头(一个在机器人手臂上,作为“工具”视野;一个安装在机器人侧面,作为固定的参考系),用于收集彩色图像和3D深度信息。该公司还开发了一种定制的卷积神经网络,用于检测特定的物体,并用边界框标记它们。除了果实的位置,Root AI还使用其他专业的视觉处理技术来测量果实的特性(如成熟度、大小和质量等级等)。所有这一切都由机器人实时完成,而且不依赖于对数据中心的远程访问。

像这种机器人之类的工具应用范围将越来越广,正如Root AI创始人所说,因为在美国,室内和室外农业的劳动力短缺情况日益严峻。

与此同时,农业不断增加的压力迫使机器人辅助室内农业成为一种更可行的生产选择。人口持续增长和气候变化导致的耕地减少意味着室内农场变得极具吸引力,因为室内农场每平方英尺可以生产多达20倍的水果和蔬菜,而耗水量却可以减少90%。

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