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波士顿动力机器人的进化之路

导读: 经过改进,并配合机载的视觉系统,Handle能真正完成一些自动化仓库的工作,用滑轮“奔跑”,抓取30磅重的箱子,并整整齐齐地垒好。可以说,波士顿动力更“实用”了。

两年前,波士顿动力(Boston Dynamics)就发布了初代Handle。它是波士顿动力研发的首款“足+轮”式机器人,能跑,能跳,能搬运。但和公司其他蹦蹦跳跳、甚至还能翻跟头的“同事”相比,Handle的光芒黯淡不少。

波士顿动力更实干了 他们“降级改造”了物流机器人

这几年,人形机器人Atlas和形似犬科动物的Spot和SpotMini,在YouTube上为波士顿动力赢得了大量的惊叹和关注;但另一面,这家机器人公司于2016年被Alphabet撒手出售,随后由软银接盘。波士顿动力何时能有成熟的商业化计划,成了行业议论的焦点。

美国当地时间3月29日,波士顿动力发布新的机器人宣传视频,称“重塑”(reimagined)了Handle。与初代相比,新一代Handle体型更大,原本用来抓取重物的双臂被换成了头顶的大型吸盘式抓器。经过改进,并配合机载的视觉系统,Handle能真正完成一些自动化仓库的工作,用滑轮“奔跑”,抓取30磅重的箱子,并整整齐齐地垒好。可以说,波士顿动力更“实用”了。

降级改造

从2005年最早让波士顿动力爆红的军用机器人BigDog开始,再到被谷歌收购后发布的巅峰之作——类人双足机器人Atlas,波士顿动力的机器人越来越复杂,越来越“仿生”。机器人的导航能力、突破障碍能力、保持平衡能力、目标识别能力以及自我恢复能力都在不断升级。

波士顿动力更实干了 他们“降级改造”了物流机器人

进化之路

但从另外一条产品线上,波士顿动力也对部分机器人进行“降级改造”,就像这次对Handle的改造。在宣传视频中,波士顿动力对初代Handle的展示重在它能轻松在室内和户外无碍地“蹦蹦跳跳”。但这次,新一代的Handle却被砍掉了双臂,直接安上一个抓力更稳的大吸盘。更有意思的是,宣传画面里的它在自动化仓库里不知疲倦地载重、移动、卸货,任劳任怨。

根据官方介绍,它能搬动30磅(约13.6公斤)左右的箱子,并且可以把托盘堆叠到大约1.2米深和1.68米高。Handle上的视觉系统会跟踪带有标记的托盘,进行导航,并且抓取、放置各个箱子。它高6.5英尺,行驶速度为9英里/小时,垂直跳跃4英尺。使用电力来操作电动和液压执行器,一次充电可行驶约15英里。

和其他拥有双足和四足的“网红”同事相比,Handle被安上了一对滑轮。这减少机器人的致动关节,从而达到简化机器人结构和降低整体成本的目的。

依然不够“原始”

即便已经“降级改造”到看上去非常实用的程度,但波士顿动力仍未宣布任何将Handle转化为商业产品的计划。和其他项目一样,它依然只是用于研究的原型产品。

在仓储自动化领域,亚马逊等公司早已充分部署了物流机器人。2012年,亚马逊就以7.75亿美金收购Kiva System(现更名为Amazon Robotics),并逐渐应用到物流仓储业务当中。亚马逊的物流机器人会扫描地上条码前进,能根据无线指令的订单将货物所在的货架从仓库搬运至员工处理区,这样工作人员每小时可挑拣、扫描300件商品,效率是之前的三倍。和亚马逊的物流机器人相比,Handle依然不够“原始”,太过高级,“性价比”也不理想。

但波士顿动力也正在积极摸索它的商业化之路。比如,这家公司去年发布了一则SpotMini在建筑工地上,用头部摄像机进行环境监测的视频,当时波士顿动力CEO Marc Raibert就曾表示工程建设将是公司未来的中长期目标。

Raibert还在去年《连线》25周年的论坛上提出,波士顿动力将打造一个平台,让波士顿机器人成为机器人领域的“安卓操作系统”。“你们会得到一个基本款的SpotMini,客户与我们一起或者与第三方一起在基本款上构建硬件和软件。”

波士顿动力更实干了 他们“降级改造”了物流机器人

安装了配件的SpotMini

SpotMini机器臂使用的扩展端口支持第三方设计和生产的附加工具,这意味着,客户想把SpotMini用来监视,那就安装摄像头,想用它测量建筑,那就安装特殊传感器,按照客户的需求SpotMini可以应用在不同领域。

“这是一家属于未来的公司,不属于现在。”这是很多人给波士顿动力贴上的标签,但它正在慢慢打破这个诅咒。

根据美国劳工统计局(Bureau of Labor Statistics)的数据,超过110万的美国人从事仓储工作,其中将近33万人被归类为苦力和搬运工。经过“降级改造”的机械鸵鸟Handle看上去比波士顿动力的“恶犬”机器人们友善很多,但它潜在的对仓储自动化行业的冲击,却会更让仓库工人忧心忡忡。

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