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波士顿动力加入ARM研究所,将再度为美国军方效力?

PITTSBURGH——先进机器人制造研究所(简称ARM)今天在社交媒体上宣布Open Robotics和波士顿动力已加入其会员行列。

军政色彩浓厚的ARM

ARM是一家公私合营企业,目前已有240多家成员机构,致力于通过自动化和劳动力开发帮助美国制造商提高竞争力。

ARM研究所成立于2017年,接受美国国防部的资助。它是美国制造网络的一部分。ARM的成员包括政府、行业内和学术界。“ARM生态系统的多样性使我们能够催化解决实际问题的项目,”ARM首席运营官Jay Douglass说。“我们的会员资格拉近了工业界和政府之间的差距,通过合作加强美国制造业。”

该组织最近宣布了一项新的技术项目呼吁,其特点是从8个主题领域增加到12个,新发现了5个市场机会。并且,ARM还呼吁开展专注于维持和维护美国军事系统的项目。

这是否代表着波士顿动力也将再度回归美国军方的“怀抱”?

系出名门,背景惊人

一路走来,波士顿动力的故事充满了曲折,它成立于1992年,最早只是麻省理工学院(MIT) 院腿部实验室的一个分支机构,而其创始人Marc Raibert也是一个典型的学院派创业者。

在早期,波士顿动力与美国军方合作密切,其研发资金大多来源于美国军方支持。因此波士顿动力的许多机器人项目最初都是基于一定的军用背景,设计之初主要考虑军用目的,技术标准和成本都以军用目标为主。

也是应美国军方要求,波士顿动力于2005年推出了一种形似狗的四足机器人“大狗”(BigDog),这款机器人可以帮助美军士兵背负装备、进行物资运输等,尤其适用在一些地形崎岖的地方。也正是这款四足机器人让波士顿动力公司名声大噪。

2013年,谷歌母公司Alphabet收购波士顿动力,明确表示不希望其参与国防工作,随后终止了波士顿动力的军事合同。这场收购使谷歌公司的业务范围由此成功涉足真正的机器人产品。

2017年,波士顿动力被Google卖给了日本软银集团,转卖原因有人认为因为波士顿动力连年亏损,也有人认为短期内商业化前景有限,另外有观点认为,波士顿动力开发的智能机器人需要大量基础性研究,而硬件所需要的开发资源比起软件更困难。

不过,作为波士顿动力的收购方,软银集团孙正义非常看好机器人的未来,他曾在2014年度软银世界大会上提出,要通过大力发展机器人将让日本的经济竞争力重回全球第一。他将机器人视为是与通信并列的软银支柱事业,并志在打造一个前所未有的机器人生态系统。

除了大狗和Handle,波士顿动力还做过哪些网红机器人

从MIT大学实验室起步,为美军研制机器人,还曾被Google收购,如今背靠软银……这些背景不足以成为引发网友热议的原因,真正引发关注的是其产品。不得不说波士顿动力很擅长营销,产品更新后都会上传视频,从而引发传播与热议。

和已经在工厂大量投入使用的工业机器人不同,波士顿动力一直致力于打造仿生机器人

波士顿动力曾发布了各种类型的机器人,包括双足机器人Atlas,四足机器人BigDog、Spot/SpotMini、WildCat,“足+轮”式机器人Handle,爬行机器人Rise,侦察机器人SandFlea等。

Atlas

Atlas是波士顿动力类人双足机器人,身高近1.5米,体重近75千克,像人一样有头部、躯干和四肢,“双眼”是两个立体传感器。Atlas的的产品迭代大概经历了三个大的版本更新。截至2018年10月12日,最新版机器人已经可以左右脚交替三连跳40厘米台阶。

Cheetah(猎豹)

Cheetah 是目前世界上速度最快的腿式机器人,奔跑速度超过 29 英里/时(约合 47 公里/时)。其背部结构是关节型的,能够随着每一个动作灵活地来回移动,提高了步幅和奔跑速度,这与动物的运动原理相差无几。它的驱动力来自外部的液压泵。DARPA 为该机器人的项目提供资金支持。

Wild Cat(野猫)

Wild Cat实际上是Cheetah的自由运转版本,虽然它的速度尚未达到Cheetah的水平,但这种四腿机器人无论遇到哪种地形,也能以16英里/时(约合25公里/时)的速度奔跑。此外,它还可以快速跳跃和转身。

Sand Flea(跳蚤)

Sand Flea 是一个只重约11磅(约合5千克)的侦察机器人。在平地上它能像遥控模型车一样飞驰,最重要的是,为躲避障碍它可跳起 30 英尺(约合9.1米)高左右,这弹跳力能轻而易举地跳过一面复合墙、房顶、一组楼梯的顶端。

在飞行过程中,Sand Flea的内置陀螺仪使其保持水平状态,为机载摄像机提供清晰的视角,并能保证平稳着陆。每充电一次,Sand Flea可弹跳25次。美国军方为波士顿动力公司的该项目的研发提供资金支持。

Rise

Rise是一款能够垂直爬行的机器人,墙壁、树木、栅栏等都不在话下。爬行过程中,Rise的脚上附有很多微型爪,它们紧紧地吸附在物体表面上。Rise通过改变自身姿势符来适应不同的表面,随着高度的上升,它的“尾巴”有助于提高平衡。Rise只有25厘米长,重约2千克,爬行速度为0.3米/秒。

Rise共有六条腿,每条腿都由两个电动马达来驱动,机载电脑控制腿部的动作及通信,服务多个传感器,包括关节位置传感器、应变传感器和腿足部接触传感器。该项目由波士顿动力公司与宾夕法尼亚大学、卡内基梅隆大学、加州大学伯克利分校、斯坦福大学等高校的研究人员共开发,DARPA提供资金支持。

被谷歌转卖给软银,逃不过的商业化瓶颈

与机器人行业的任何人交谈,他们都会用三言两语来总结他们所在的行业:机器人很难。

像波士顿动力这种体量的机器人公司在制造、人力、物力等成本上付出动辄成百上千万,且短期内无法获得合理产出,如果没有持续性投入难以为继。初创企业和老牌企业往往在没有任何预警的情况下倒闭。就在去年,三家机器人公司在短短几个月内倒闭。类似困境在国内机器人技术创新型公司也屡见不鲜。

丰田研究院的行业资深人士詹姆斯·库夫纳(James Kuffner)总结了在 Facebook 上制造机器人的挑战。库夫纳写道:“这需要大量资金、坚定的领导、高技能的员工、资源和基础设施,以及优秀的产品和市场战略。更不用说完美的执行了。”

尽管波士顿动力已被公认处于世界足式机器人领域的金字塔尖,但无法回避的是,它目前仍然没办法自己养活自己。

波士顿动力公司的机器人似乎完美无瑕,但这在一定程度上是因为它们从未在喧嚣的商业环境中工作过。自1992年成立以来,该公司一直依赖美国国防部和Alphabet等财力雄厚的资助者。2013年波士顿动力被谷歌的母公司收购,由于一直没办法营利,2017年,谷歌将其转卖给日本的软银公司。

尽管孙正义坚信机器人技术的未来,借助人工智能技术,仿人型双足行走机器人在帮助人类解决问题方面具有很大潜能,比如送餐、驮物、抢险、采矿等一系列危险或繁重的工作。可惜的是,至今为止波士顿动力还未在商用领域取得明显成绩。

不排斥军方订单,但有规定

去年11月份,有媒体爆出,美国马萨诸塞州警察局(MSP)拆弹队从波士顿动力公司租借了Spot机器狗,租期三个月。

实际上,关于执法机构和军方是否应该使用AI和机器人的讨论很多,波士顿动力的大狗(big dog)甚至就为美国军方设计的。

对于是否已经有军方订单的问题,Marc Raibert表示,现在这方面的客户不多,不排斥军方订单,但有规定。

Marc Raibert称:“我们与警察部门的工作有限。仅进行危险品和炸弹小队活动。当他们陷入不知道什么是事物而想要看一看的情况时?会派出机器人。他们正在学习,我们也正在学习。不过,这种合作正在到来。”

在采访中,Marc Raibert还提到了一件有意思的事。有一次,他正在从波士顿飞往加利福尼亚的航班上。当他在芝加哥上空时,他使用机载Wi-Fi驱动了实验室周围的机器人。尽管屏幕上的图像更新很慢,但足够了。这波操作也证明,远距离对机器人进行遥控操作是可能的。而正是这点,让外界担心会有人将其用于军事等领域,将其武器化,给人类带来伤害。

结尾:对于波士顿动力公司,要真正实现机器人的商业化,还需要实践的磨炼。纵使波士顿机器人得到了商业应用,但能否真正适应现实所需,还有待时间解疑。波士顿动力在巨大压力下,会否趁此次加入ARM研究所的机会重投美国军方?让我们拭目以待!

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