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谷歌母公司Alphabe机器人计划为何节节败退?

导读: 最近,谷歌的母公司Alphabet宣布关闭双足机器人部门Schaft,这是继出售波士顿动力公司后,再一次放弃机器人计划的信号。曾经雄心勃勃,2013年收购了八家机器人公司的Alphabet,今天却在机器人上节节败退,其背后的原因引人深思。

  近年来,机器人行业的快速发展,引起了全球投资者的高度关注。设备类企业纷纷加大投资,甚至一些非设备类企业也开始玩起跨界来。市场、资本和政策的推动下,机器人产业走上了风口浪尖,不过挑战往往伴随着机遇而来。

  最近,谷歌的母公司Alphabet宣布关闭双足机器人部门Schaft,这是继出售波士顿动力公司后,再一次放弃机器人计划的信号。曾经雄心勃勃,2013年收购了八家机器人公司的Alphabet,今天却在机器人上节节败退,其背后的原因引人深思。

  Schaft是一个开发双足机器人的神秘部门,其产品旨在帮助灾难执行救援工作。该公司产生于东京大学的机器人实验室,起初工程师从肌肉和肌腱等获得启发,用金属骨骼来打造机器人足部结构,并在2013年赢得了DARPA的机器人挑战赛,Schaft机器人在灾难情景展现了其强大的能力。

  安迪鲁宾离职,预示机器人失败?

  曾经,谷歌对机器人项目充满激情,在2013年一举收购了8家机器人公司,包括波士顿动力、Schaft、DeepMind、Make、Bot&Dolly、Holomni、Redwood Robotics、Industrial Perception。其中,波士顿动力在特种机器人领域是赫赫有名。波士顿动力不仅研发了能在恶劣环境下执行任务大狗机器人,还推出了快速奔跑的猎豹机器人和可用于灾区救援人形机器人Atlas。

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波士顿动力的Atlas人型机器人

  谷歌希望通过机器人计划来改变人类的生活,不过理想和现实的差距还是比较大。谷歌机器人研发最初由安迪鲁宾来掌管,这位有着“安卓之父”称号的人物,曾经研发了安卓(Android),并得到了最广泛的使用。2014年,安迪鲁宾离开了谷歌,使得机器人部门进入真空状态。

  安迪鲁宾的离职,似乎对Alphabet机器人项目有很大的影响。到了2017年,Alphabet计划将旗下机器人公司波士顿动力和Schaft出售给软银公司,最终,波士顿动力成功转到了软银旗下,不过,在Schaft的交易中,由于某些条件没有得到满足,最终出售失败。

  而波士顿动力在软银收购之后,又推出了SpotMini四足机器人,最近有视频显示了该款机器人的新能力,能够在无人的情况下打开房门,该机器人可以使用到物流搬运等领域,相比之前的机器人更贴近应用需求。

  软银不接收,Schaft部门被逼关停

  在向软银出售Schaft失败之后,Alphabet探索了许多的方向,包括推出新的双腿直立机器人,该款机器人爬楼梯,可以绕过障碍和在雪地、沙滩、碎石路等户外环境自由的行走,技术不输波士顿动力的产品。

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Schaft双足机器人

  不过,Schaft部门最终没有逃过一劫,Alphabet还是选择了放弃。现在Schaft部门关闭之后,原部门的员工将在Alphabet内外的其他地方找到工作。在野心勃勃的机器人计划之后,Alphabet似乎明白了一道理,科技创新项目必需贴近市场的需求,只有找到应用场景才能获得成功。

  现在,Alphabet机器人的目标正在转向非人形机器人和以机器人手臂主导的行业解决方案上,而Schaft的项目方向明显不符合这一愿景。Schaft最新的产品也是局限于双足机器人,主要用于家庭和楼梯导航,难以形成规模化的商业应用。

  尽管如此,机器人的发展过程可能是一个时间游戏,Alphabet只是时间没有对上。此前Alphabet认为难以商业化的波士顿动力项目,最近宣布了一个新的计划,将在2019年开始销售其四足迷你机器人SpotMini,该产品能够成为一个灵活且无处不在的平台,很有可能大规模应用到不同的商业场景当中。

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