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第一代社交机器人已死:商业模式错误还是生不逢时?

当智能音响Alexa、小爱同学这类的人工智能产品被广泛接受,渐渐走入我们普通人的生活中,一批曾经激起我们无限遐想的情感社交机器人却慢慢“死去”。

2018年8月,博世(Bosch)旗下 Kuri 机器人宣布停产,3个月后,全球智能家庭社交机器人鼻祖Jibo 也和我们说再见了。

社交机器人通过动画电影“大白”为全球熟知,这类机器人在被创造时就被赋予了独特的使命——“不仅要有自然的沟通能力,还要理解人类的思维方式,机器人可以有社交功能,也能有真情实感,是实实在在的物体。”

这类情感交流机器人公司从2014年开始兴起,2015年引爆创业圈,2016年到达顶峰,但从2017年开始遇冷,2018年纷纷倒闭。

上个月,Anki这家硅谷的明星创业机器人公司突然宣布倒闭,终于我们在短短的一年内同时失去了Kuri、Jibo和Anki三兄弟。

相比于Jibo和Kuri的死亡,Anki Cozmo机器人对社交机器人爱好者来说打击更大。Anki于2016年推出的小机器人Cozmo(车型智能宠物机器人)是卡内基梅隆大学认证的教学机器人,并在2017年成为了英美最畅销的玩具。

据悉,Anki曾经获得过超过1.8亿美元的巨额投资。当Jibo和Kuri陷入困境时,一些人将其归因于他们售价过高,但Anki的售价仅为250美元,但是依然失败了。

这三家刚展露头角的社交机器人公司均未能找到可持续发展的商业模型,都以失败告终。有分析称,这项技术并没有为公司承诺的用户体验做好准备,实际效果不达预期;也有人认为,社交机器人缺乏“真正的需求”,缺少“杀手级应用”,或者无法与虚拟语音助手竞争。

那么,社交家庭机器人的概念的确存在一些根本性的错误么?

Guy Hoffman并不这么认为,他是康奈尔大学Sibley机械与航空航天工程学院的助理教授,在社交机器人和人机交互领域工作和研究了15年,他设计了很多种伴侣机器人原型,并在2012年创立了社交机器人公司,虽然他的这家公司在2年后也难逃倒闭命运。

经历这些失败的案例中, 他一直在寻找到底发生了什么,以及为什么会这样。

下文是他对“社交机器人之死”的一些反思。

现在的社交机器人像极了Apple Newton

现在社交机器人所处的时间点,像极了在智能手机普及之前Apple Newton(第一款电脑手机,PDA,苹果牛顿)失败的时候。

Newton于1993年问世,1998年破产,是第一台商用手持计算设备。这是一项巨大的技术成就,但它的定价过高,而且在最常见的应用中效果不够好。就在苹果取消Newton产品线之后不久,竞争对手Palm推出了与Newton几乎完全相同的手持设备,并在21世纪中大获成功,在5年内直接推动了智能手机的发展。

尽管它在商业上是失败的,但Newton第一个尝试了智能手机的概念,并对现在智能手机仍有价值。在某些情况下,这些概念与最初的设计几乎没有什么变化。这些包括在移动中做笔记,检查你的数字日历更新,以及同步你的手持设备和电脑之间的联系人。Newton甚至可以编写定制应用程序。然而,有一件事到现在为止依旧是行不通的,那就是使用手写作为输入方法。

在Newton出现的几年里,开发人员和产品经理都把Newton看作是他们建立自己的设计和系统的基础。回顾这些,发现Newton手机确实在技术发展中起了决定作用。

像Newton、Jibo、Kuri和Anki Cozmo一样,它们都是一个个几乎不为人知的勇敢开拓者。Guy Hoffman教授和他的研究团队相信, 就像Newton在智能手机手机领域发挥的重要作用一样,Cozmo、Kuri和JiBo也将在社交机器人领域的发展中发挥关键的作用。

如果这是真的,那我们能从这些经验教训中学到些什么呢?以下四点经验是从这些机器人公司从初期研发到商业领域应用中总结出来的:

经验1:保持长期吸引力很难

所有的社交机器人公司都在努力使产品的保持长期的吸引力,这种产品可能在一段时间内使用起来很有趣,但新鲜感过去,它的技能便变得不那么吸引人。考虑到一些设备的高端价位,这使得成功变得尤为困难。

社交机器人无法避开交互的“单向结构”。目前只能进行单次对话,即便这个对话已经来回进行了上千次。在某种程度上,比如你想要回忆或者继续上一个话题,或者让当下的谈话与之前的对话内容相联系,这些是机器人很难做到的。很多研究都致力于改进这种具有流畅性且有联系的互动,而不是像下棋一样的简单的回合制对话。

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